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Esta noticia sí que se trata de un avance para el futuro empleo de este tipo de energías alternativas. Un equipo de investigadores del Departamento de Energía del Laboratorio Amesen en los EE.UU, logró una mejora del 25 por ciento en la capacidad de un material clave para convertir el calor en energía eléctrica.

Con esta nueva aleación desarrollada, automóviles, vehículos militares, edificios y grandes instalaciones que requieren de energía, algún día podrán funcionar mucho más eficientemente.

Los materiales termoeléctricos de esta nueva aleación que convierten el calor en electricidad se han conocido desde principios de 1800. Un grupo bien establecido de materiales termoeléctricos se compone de telurio, antimonio, germanio y plata, y por lo tanto es conocido por el acrónimo "TAGS".


La termoelectricidad se basa en la unión por ambos extremos de dos alambres de distinto material, y una de las uniones se mantiene a una temperatura superior a la otra, surge una diferencia de tensión que hace fluir una corriente eléctrica entre las uniones caliente y fría.

Este proceso, conocido como el efecto Seebeck, fue descubierto en 1821 por Thomas Johann Seebeck, un físico que vivió en lo que hoy es Estonia. Un fenómeno relacionado con el observado en todos los materiales termoeléctricos que se conoce como el efecto Peltier, llamado así por el físico francés Jean-Charles Peltier, que lo descubrió en 1834. El efecto Peltier se puede utilizar para de estado sólido de calefacción o de refrigeración sin partes móviles.

seebeck

Efecto Seebeck, descubierto en 1821

En los casi dos siglos desde el descubrimiento de los efectos Seebeck y Peltier, las aplicaciones prácticas han sido limitadas debido a la baja eficiencia con la que los materiales realizaban la conversión, una labor importante para mejorar la eficiencia que tuvo lugar durante la década de 1950, cuando la conversión termoeléctrica fue vista como una fuente de energía ideal para las sondas del espacio, explicó el miembro del equipo de investigadores.

"La conversión termoeléctrica fue utilizada con éxito en el Voyager, Pioneer, Galileo, Cassini, y Viking y otras naves espaciales", dijo.

A pesar de su uso por la NASA, la baja eficiencia de conversión termoeléctrica aún lo mantenía lejos de ser aprovechado para obtener más más aplicaciones aquí en el planeta, todo eso cambió en el 2010, cuando los investigadores del laboratorio de Ames encontraron que la adición de sólo un uno por ciento de los elementos raros cerio o iterbio a un material TAGS fue suficiente para mejorar su rendimiento.

El equipo todavía tiene que entender exactamente por qué un pequeño cambio en la composición de la materia es capaz de afectar profundamente sus propiedades termoeléctricas.
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